9 november: Vieng Kham –> Ban Phon Gneng

Een haan kraaide me deze ochtend nog voor het licht was wakker. Gelukkig kon ik terug indommelen. Ik ontbeet in de noedelshop waar ik gisteren voor de regenbui had geschuild. Dichterbij kon ik geen ontbijt vinden. Op hetzelfde uur als gisteren lag ik op de fiets. Aan de afslag nam ik snelweg #8 richting Vietnam. Na enkele kilometers kwamen de karstbergen in zicht. Op twee beklimmingen na ging de weg sterk op en neer. De eerste steile klim van 2,5 km begon bij kilometerpaal 18. Daarna volgde een dubbel zo lange afdaling.
wp-1478699100475.jpg

Beneden nam ik een colapauze voordat ik de tweede en veel zwaardere beklimming aanvatte. Die begon vanaf kilometerpaal 28 en duurde 5 km. Af en toe moest ik afstappen omdat ik geen 6 km per uur meer haalde. Toen ik bijna boven was, stond een koppel met een pick-up truck me op te wachten met de smartphone in de hand. Ik poseerde gewillig. Toen ze klaar waren deed ik teken dat ze mij met mijn fototoestel moesten trekken. Ze hadden dit verkeerd begrepen, want ze poseerden elk om de beurt met mij.

wp-1478699009280.jpg
Uiteindelijk kwam ik boven aan een uitkijkpunt. Hier had ik een spectaculair uitzicht op de omringende karstbergen. Na een steile afdaling van 6 km bereikte ik met schurende remmen de afslag naar de Grot van Kong Lor. In het enige restaurant aan de afslag bestelde ik noedelsoep.
wp-1478699035694.jpg

Om 13u vertrok ik voor het laatste stuk. De vlakke weg loopt 40 km verder dood aan de Grot van Kong Lor. Deze grot is volgens de reisgids een van de toppers van Laos. Morgen zal ik de grot bezoeken. Dankzij het gladde asfalt met af en toe diepe putten maalde ik vlot de laatste kilometers. Alleen overstekende koeien zorgden voor een kort oponthoud.

wp-1478699055609.jpg
Op 8 km van de grot stopte ik in het piepkleine dorpje Ban Phon Gneng aan de Auberge Sala Hinboun. Dit guest house heeft enkele houten bungalows op palen naast een rivier staan. Het hotel maakte een licht verwaarloosde eerste indruk. Bij mijn aankomst werd ik begroet door twee honden. Ik zag geen mensen. Ik riep enkele keren ‘sabaidee!’ (goeiedag), en toen kwam een natte man in zwemshort uit de rivier gekropen. Deze overnachting had ik op voorhand bij de boekingwebsite Agoda geboekt. Eigenlijk had ik eerst een ander hotel geboekt, maar achteraf bleek er een dubbele boeking te zijn. Dan moest ik een ander hotel uit de portefeuille van Agoda kiezen. Het saldo werd teruggestort. Mijn reservering bleek niet aangekomen te zijn, maar dat was voorlopig geen probleem. Morgen zal de uitbater Agoda bellen om het uit te klaren. Ik kreeg een kamer toegewezen met dubbelbed, muskietennet, en ventilator. Buiten beschik ik over een overdekt terras met rivierzicht. Vanaf mijn terras heb ik het onderstaande zicht.
wp-1478699073208.jpg

De aangekondigde ‘free wifi’ is in feite een zwak 3G-signaal dat wordt uitgezonden in de bungalow met de receptie en het restaurant. Vanavond zal ik dus geen blogbericht kunnen publiceren, dacht ik. Maar na het diner mocht ik de ontvanger meenemen naar mijn kamer, en was het signaal plots een heel stuk krachtiger. Daarom is het me toch gelukt.
Fietsstatistieken:
72,20 km

3 u 53 min

18,61 km/u

8 november: Paksan –> Vieng Kham

Zoals de voorbije dagen stond ik om 7 uur op. Maar deze ochtend vond ik niet meteen een noedelshop om te ontbijten. Vlakbij mijn hotel had ik gisteren twee mogelijkheden gespot. Maar de ene was gesloten, en de andere bleek toch geen noedelshop te zijn. Uiteindelijk vond ik er één 400 meter verder in een zijstraat. Het tijdverlies bleek relatief. Vandaag vertrok ik 5 minuten vroeger dan gisteren in hetzelfde weer: zwaar bewolkte lucht en regelmatig periodes van zachte regen. Eerst fietste ik in de Mekongvlakte. Maar na 23 km stopte de vlakte abrupt met een korte maar tamelijk steile klim. Nadien ging het vaak op en neer. Ik had het gevoel dat ik moeizaam fietste, vermoedelijk door de ruwe asfalt. Na het stadje Pakkading op 40 km werd het asfalt veel gladder en fietste ik merkbaar vlotter. Onderweg zag ik regelmatig uithangborden van guesthouses. Er is dus voldoende keuze voor wie onderweg wil overnachten.
 wp-1478610825353.jpg
Ik besloot om de gebruikelijke frisdrankpauze vandaag over te slaan. Pas om 11:45u stopte ik aan een grote noedelshop voor de lunchpauze. Eén van de lokale klanten nam ongevraagd plaats tegenover mij aan mijn kleine tafeltje. Er waren genoeg tafels vrij in het restaurant, maar ik liet hem betijen. Plots zag hij een kans om mijn bril te grijpen die op tafel lag. Ik kon net op tijd het andere been van de bril grijpen en maakte hem terstond duidelijk dat ik dit niet waardeerde. Hij droop af naar een ander tafeltje. Mijn bril is geen raar speelgoedje maar essentieel om hier rond te kunnen reizen.
 wp-1478610840317.jpg
Na de middag bleef het droog en scheen de zon af en toe door de wolken. Zonder pauze fietste ik naar de eindbestemming van vandaag: het dorp Vieng Kham aan de afslag van snelweg #8 naar Vietnam. De laatste kilometer voor de afslag zag ik minstens vijf guesthouses van wisselende kwaliteit. Bij de afslag maakte ik rechtsomkeer, en ik besloot het Siviengsam Guest House te nemen. Voor 100.000 Kip (11,12 EUR) heb ik een kamer met airconditioning, dubbel bed, warme douche, Frans toilet én wifi.
Na de douche verkende ik te voet de hoofdbaan van het dorp. In een noedelshop dronk ik een cola terwijl ik dit blogbericht schreef. Plots viel er een flinke stortbui uit de hemel. Gelukkig was ik reeds aangekomen op mijn bestemming, en kon ik onder een afdak naar de stortbui kijken.
 wp-1478610853495.jpg
s’Avonds wandelde ik in de regen naar het dichtstbijzijnde busrestaurant. In de buurt zijn er drie grote restaurants voor passerende reizigers. Alledrie worden ze uitgebaat door Vietnamezen. Dit dorp ligt immers aan de afslag naar Vietnam. De grote hal van het busrestaurant bevat tientallen tafels. Het restaurant was leeg en de familie ruimde reeds op. Ik vroeg met een eetgebaar of ik nog iets kon eten. Na de vriendelijke bevestiging kon ik met de taalhulp van de Lonely Planet rijst met kip en omelet bestellen. Inclusief een flesje water betaalde ik amper 20.000 Kip (2,23 EUR).
Fietsstatistieken:
90,82 km
4 u 19 min
21,03 km/u