14 november: De grotten van Thakhek

Van de website van het hotel had ik onthouden dat het ontbijt was inbegrepen. Ik informeerde me bij de receptie. Tot mijn verrassing werd ik niet naar het terras aan de Mekong verwezen maar naar het aanpalende gebouw. Hier genoot ik van een Europees ontbijt met koffie à volonté.
Na het ontbijt stapte ik op de ligfiets. De eerste halte was het filiaal van Lao Telecom aan de hoofdstraat op ca. 1,5 km van de Mekong. s’Nachts had ik van dit telecombedrijf een onheilspellende sms ontvangen met onder meer de woorden “failed” en “please recharge soon”. De jonge vrouw van de klantendienst registreerde het GSM-nummer op mijn naam, en verzekerde me dat ik nog 15.000 Kip (1,70 EUR) krediet over had.
Nadat dit probleem was uitgeklaard, fietste ik terug naar snelweg #12. Over deze snelweg was ik gisteren naar Thakhek gefietst. Er liggen verscheidene grotten langs deze snelweg. Ik fietste eerst naar de verste grot op 21 km van de Mekong. De Nang Ene Grot was meteen ook de meest commercieel uitgebate grot. Aan de afslag naar de grot kocht ik een ticket voor 30.000 Kip (3,40 EUR), dat is het driedubbele van de prijs die de Lonely Planet vermeldt. De elektrisch verlichte grot had twee korte wandelroutes. De ene liep dood aan een ondergrondse rivier, de andere route aan een brede spleet in het plafond. Op verscheidene plaatsen waren bidplaatsen met versierde boeddhabeelden. Bij de ingang vroegen enkele Aziatische toeristen me of ik mee op de foto wilde. Uiteraard, maar dan eis ik wederkerigheid. Achteraf hebben ze de onderstaande foto met mijn toestel getrokken.
wp-1479124464406.jpg
Vervolgens fietste ik terug richting Thakhek. Vier kilometer terug stopte ik aan de Pha In Grot. De grot was bereikbaar via een meanderende aardeweg. Het koppel dat ik deze morgen in de ontbijtzaal zag, kwam juist buiten. Voor de rest was er niemand te zien. Ik zette de koplamp op mijn hoofd, en verkende de grot met het licht van mijn koplamp. In de grot was een dubbele bidplaats met boeddhabeelden.
wp-1479124482432.jpg
De derde grot die ik vandaag bezocht was de  Xieng Liap Grot. Ik parkeerde mijn ligfiets bij enkele pedalo’s die in het droge seizoen werkloos onder een afdak lagen.
wp-1479124494287.jpg
Een alleenreizende jongeman kwam net terug uit de grot. Hij raadde me aan om de elfjarige zoon van de shopuitbater als gids in te huren. Ik betaalde de jongen 10.000 Kip (1,13 EUR), en ik volgde hem over een smal bospad achter het schooltje. Het pad vertakte regelmatig, en op enkele plaatsen klauterden we over rotsblokken. Zonder gids had ik de grot nooit gevonden. Ik keek even rond, en de jongen nam de onderstaande foto.
wp-1479124506449.jpg
De laatste grot van de dag was de Xang Grot. Ik sloeg linksaf in een aardeweg vol putten. Anderhalve kilometer verder kwam ik in een dorpje aan. Een man wees naar de overkant van de rivier. Ik had evenwel geen zin om door een rivier te waden die de dorpsbewoners duidelijk als riool en vuilnisbelt gebruikten. Je weet nooit waarin je trapt. Bijgevolg besloot ik rechtsomkeer te maken en terug naar Thakhek te fietsen. Eerst stopte ik langs de snelweg aan een noedelshop voor een zeer late lunch. Vervolgens fietste ik naar de laatste bezienswaardigheid, geen grot maar een stupa. De Pha That Sikhottabong ligt aan de Mekong ongeveer zes kilometer ten zuiden van Thakhek. De wit en gouden stupa glansde in het late zonlicht. Naast de stupa stond een tempel waar de lokale bevolking bloemenoffers bracht voor het volle maanfeest. De stad is duidelijk in feeststemming. s’Avonds liep er veel volk rond op straat.
wp-1479124519196.jpg
Om 16:10u arriveerde ik terug aan het hotel. De receptionist had slecht nieuws voor mij, want mijn gewassen kleren waren nog niet aangekomen. Het beloofde tijdstip van de levering veranderde voortdurend. Eerst was het “tomorrow”, dan om 18u, vervolgens over 20 minuten, en uiteindelijk “tonight”. Uiteindelijk belde de receptionist even na 19u dat ik mijn propere kleren voor 40.000 Kip (4,53 EUR) mocht komen afhalen. Ik kon wel meteen de kamer betalen. De prijs kwam overeen met de informatie op de website. Ik betaalde 38 $ (35,29 EUR) per nacht.
Fietsstatistieken: 
56,43 km
2 u 39 min
21,32 km/u