10 november: De Grot van Kong Lor

Deze ochtend werd ik eerst gewekt door een gekko. Het was nog aardedonker. Na zonsopgang werd ik een tweede keer gewekt, nu door spelende kinderen. Vlak naast mijn kamer ligt immers de speelkoer van het dorpsschooltje. Het ontbijt op het overdekte terras van het hotel verraste me in positieve zin: geroosterd Frans brood, spiegelei, watermeloen, en een pot koffie. Alleen jammer dat de twee honden net als gisterenavond bij het diner niet van mijn zijde weken en geregeld onder tafel tegen mijn benen schuurden. Dit vond ik zeer storend, maar ik zag geen oplossing. Vandaag komen er nog gasten, en ben ik niet meer de enige gast. Hopelijk trekken de nieuwe gasten straks de honden aan.
Om half tien stapte ik op de fiets richting de Grot van Kong Lor. De staat van de weg ging zienderogen achteruit. Stroken met diepe putten braken herhaaldelijk het tempo. Na 8,7 km kwam ik aan het einde van de doodlopende weg. Ik parkeerde mijn fiets en kocht een ticketje van 2.000 Kip (0,22 EUR) aan de ingang van het park. Na een korte boswandeling kwam ik bij de ticketverkoop van de boten aan. Ik wachtte vruchteloos op andere bezoekers om een boot te kunnen delen. Na een half uur besloot ik in mijn eentje te gaan. Voor 110.000 Kip (12,29 EUR) huurde ik een volledige boot. In vergelijking met de grotten van Han is dit nog steeds goedkoop. Ik volgde de bootbestuurder naar de ingang van de grot. We stapten met een koplamp op het hoofd in een lange kano met buitenboordmotor. Na enkele minuten varen in de pikdonkere grot kwamen we aan een strandje in een grote zaal aan. Hier wachtte een gids, die me door de verlichte zaal van stalactieten en stalagmieten gidste.
wp-1478780486433.jpg
Aan de andere kant wachtte de bootbestuurder op me. Ik stapte terug in de boot en we voeren verder stroomopwaarts de ondergrondse rivier op. Pas een half uurtje later kwamen we aan de andere kant terug in het zonlicht. We hielden een kwartier pauze aan een verzameling kraampjes met frisdrank en ‘handicrafts’. Vervolgens voeren we langs dezelfde weg terug. Nu zat er iemand extra vooraan om te helpen laveren in de stroomversnellingen. Na de terugkomst fietste ik een kilometer terug naar het dorp Kong Lor voor de lunch. Op de terugweg naar het hotel maakte ik tijd voor een fotosessie met de kam van karstbergen als idyllische achtergrond.
wp-1478780811487.jpg
De rest van de namiddag rustte ik uit op het terras voor mijn kamer. Op het gemak las ik het nieuws over de klinkende overwinning van Donald Trump in de digitale krant. Daarna nam ik een koude douche want ik kreeg het elektrische warmwatertoestel niet aan de praat. s’Avonds dineerde ik in het restaurant van het hotel, en vanavond waren nog drie tafels bezet. Zoals gehoopt lieten de honden me met rust. Maar nu moest ik het beperkte 3G-signaal met de andere gasten delen. De bandbreedte zakte onder het minimum. Vanavond wordt het een geduldwerkje om mijn blogbericht te publiceren.
Fietsstatistieken:
17,35 km
0 u 52 min
20,09 km/u

9 november: Vieng Kham –> Ban Phon Gneng

Een haan kraaide me deze ochtend nog voor het licht was wakker. Gelukkig kon ik terug indommelen. Ik ontbeet in de noedelshop waar ik gisteren voor de regenbui had geschuild. Dichterbij kon ik geen ontbijt vinden. Op hetzelfde uur als gisteren lag ik op de fiets. Aan de afslag nam ik snelweg #8 richting Vietnam. Na enkele kilometers kwamen de karstbergen in zicht. Op twee beklimmingen na ging de weg sterk op en neer. De eerste steile klim van 2,5 km begon bij kilometerpaal 18. Daarna volgde een dubbel zo lange afdaling.
wp-1478699100475.jpg

Beneden nam ik een colapauze voordat ik de tweede en veel zwaardere beklimming aanvatte. Die begon vanaf kilometerpaal 28 en duurde 5 km. Af en toe moest ik afstappen omdat ik geen 6 km per uur meer haalde. Toen ik bijna boven was, stond een koppel met een pick-up truck me op te wachten met de smartphone in de hand. Ik poseerde gewillig. Toen ze klaar waren deed ik teken dat ze mij met mijn fototoestel moesten trekken. Ze hadden dit verkeerd begrepen, want ze poseerden elk om de beurt met mij.

wp-1478699009280.jpg
Uiteindelijk kwam ik boven aan een uitkijkpunt. Hier had ik een spectaculair uitzicht op de omringende karstbergen. Na een steile afdaling van 6 km bereikte ik met schurende remmen de afslag naar de Grot van Kong Lor. In het enige restaurant aan de afslag bestelde ik noedelsoep.
wp-1478699035694.jpg

Om 13u vertrok ik voor het laatste stuk. De vlakke weg loopt 40 km verder dood aan de Grot van Kong Lor. Deze grot is volgens de reisgids een van de toppers van Laos. Morgen zal ik de grot bezoeken. Dankzij het gladde asfalt met af en toe diepe putten maalde ik vlot de laatste kilometers. Alleen overstekende koeien zorgden voor een kort oponthoud.

wp-1478699055609.jpg
Op 8 km van de grot stopte ik in het piepkleine dorpje Ban Phon Gneng aan de Auberge Sala Hinboun. Dit guest house heeft enkele houten bungalows op palen naast een rivier staan. Het hotel maakte een licht verwaarloosde eerste indruk. Bij mijn aankomst werd ik begroet door twee honden. Ik zag geen mensen. Ik riep enkele keren ‘sabaidee!’ (goeiedag), en toen kwam een natte man in zwemshort uit de rivier gekropen. Deze overnachting had ik op voorhand bij de boekingwebsite Agoda geboekt. Eigenlijk had ik eerst een ander hotel geboekt, maar achteraf bleek er een dubbele boeking te zijn. Dan moest ik een ander hotel uit de portefeuille van Agoda kiezen. Het saldo werd teruggestort. Mijn reservering bleek niet aangekomen te zijn, maar dat was voorlopig geen probleem. Morgen zal de uitbater Agoda bellen om het uit te klaren. Ik kreeg een kamer toegewezen met dubbelbed, muskietennet, en ventilator. Buiten beschik ik over een overdekt terras met rivierzicht. Vanaf mijn terras heb ik het onderstaande zicht.
wp-1478699073208.jpg

De aangekondigde ‘free wifi’ is in feite een zwak 3G-signaal dat wordt uitgezonden in de bungalow met de receptie en het restaurant. Vanavond zal ik dus geen blogbericht kunnen publiceren, dacht ik. Maar na het diner mocht ik de ontvanger meenemen naar mijn kamer, en was het signaal plots een heel stuk krachtiger. Daarom is het me toch gelukt.
Fietsstatistieken:
72,20 km

3 u 53 min

18,61 km/u